Historia de la retrocomputación

INDICE de esta página:

1956 Primer disco rígido de la historia
1959 Texas Instruments crea el circuito integrado (chip)
1961 Clementina da inicio a la informática argentina
1963 El cassette compacto de Philips
1964 Nace el lenguaje de programación BASIC

1956 - Primer disco rígido de la historia

El pensamiento lógico nos haría suponer que el disco flexible (o diskette) fue una evolución tecnológica respecto de las cintas magnéticas convencionales (cassettes), y que la aparición del disco rígido (también llamado disco duro) fue a su vez un avance sobre el diskette en la tecnología de los medios de almacenamiento.

Bueno, en realidad sucedió todo al revés.

El primer disco rígido de la historia data de 1956, mientras que el primer disco flexible (de 8 pulgadas) apareció recién en 1969. Seis años antes, en 1963, Philips había lanzado al mercado el cassette compacto.
Así es. El primer disco rígido de la historia fue el IBM 350, modelo 1 y trabajaba con válvulas de vacío. Pesaba tanto como... 1 tonelada !!, y su capacidad era de (en ese entonces) impresionantes 5 MB. Era más grande que una heladera y requería de una consola separada para su manejo.

De acuerdo a Wikipedia: "Su gran mérito consistía en el que el tiempo requerido para el acceso era relativamente constante entre algunas posiciones de memoria, a diferencia de las cintas magnéticas, donde para encontrar una información dada, era necesario enrollar y desenrollar los carretes hasta encontrar el dato buscado, teniendo muy diferentes tiempos de acceso para cada posición.
La tecnología inicial aplicada a los discos duros era relativamente simple. Consistía en recubrir con material magnético un disco de metal que era formateado en pistas concéntricas, que luego eran divididas en sectores. El cabezal magnético codificaba información al magnetizar diminutas secciones del disco duro, empleando un código binario de «ceros» y «unos». Los bits o dígitos binarios así grabados pueden permanecer intactos años. Originalmente, cada bit tenía una disposición horizontal en la superficie magnética del disco, pero luego se descubrió cómo registrar la información de una manera más compacta.
El mérito del francés Albert Fert y al alemán Peter Grünberg (ambos premio Nobel de Física por sus contribuciones en el campo del almacenamiento magnético) fue el descubrimiento del fenómeno conocido como magnetorresistencia gigante, que permitió construir cabezales de lectura y grabación más sensibles, y compactar más los bits en la superficie del disco duro. De estos descubrimientos, realizados en forma independiente por estos investigadores, se desprendió un crecimiento espectacular en la capacidad de almacenamiento en los discos duros, que se elevó un 60% anual en la década de los 90's. En 1992, por ejemplo, un disco duro de 3,5 pulgadas tenía una capacidad de 250 MB, cuando hoy en día tenemos discos de 3 TB (terabytes)
".

Las Home Computers, sobre todo las de 8 bits, no conocieron los discos rígidos como medio de almacenamiento. Sin embargo, en las máquinas de 16 bits, como la línea Amiga y Atari ST, era habitual encontrar unidades de disco rígido.

1959 - Texas Instruments crea el circuito integrado (chip)

El circuito integrado (también llamado chip) es uno de los componentes que ayudaron a las Home Computers a ser lo que son. A partir de la invención del transistor en reemplazo de la tecnología de válvulas de vacío fue posible el desarrollo de los circuitos integrados, gracias a experimentos que demostraron que los semiconductores pueden realizar algunas de las funciones de las válvulas de vacío. Es así que un circuito integrado no es más que una pastilla muy pequeña de material semiconductor sobre la cual se fabrican circuitos electrónicos. La pastilla, a su vez, está protegida por un encapsulado de plástico o cerámica que posee los conductores metálicos para hacer la conexión entre la pastilla y el circuito impreso. La integración de grandes cantidades de diminutos transistores en un chip fue un enorme avance para la electrónica, con tres importantes ventajas: bajo costo, mayor eficiencia energética y reducido tamaño. Eso hizo posible, pocos años después, que las computadoras llegaran a los hogares.

La invención del circuito integrado se atribuye a Texas Instruments. Sucedió que el primer circuito integrado fue desarrollado en 1959 por el ingeniero Jack Kilby, quien meses antes había sido contratado por Texas. Kilby, nacido en 1923, fue galardonado con el Premio Nobel de Física en 2000 y falleció cinco años después. Su notable invento tuvo sus bases en la integración de circuitos conceptualizada por el científico de radares inglés Geoffrey Dummer (1909-2002) entre finales de la década de los 40's y principios de la década de los 50's. La capacidad de producción masiva de circuitos integrados, su confiabilidad y la facilidad para hacerlos cada vez más complejos, llevó a su estandarización. Para que se den una idea, un circuito integrado puede contener desde miles hasta varios millones de transistores en unos pocos centímetros cuadrados.

Así, con la aparición del chip, se iniciaba el camino hacia las Home Computers.

1961 - Clementina da inicio a la informática argentina

Clementina, en realidad una Ferranti Mercury II, se fabricó en 1955 en Inglaterra y fue la primer computadora científica argentina. Llegó al puerto de la ciudad de Buenos Aires en noviembre de 1960 e ingresó junto a otras computadoras: dos UNIVAC USS 90, una IBM 305 y una IBM 650. Todas ellas compartían algo en común, además del año de importación: las memorias de tambor magnético, las de núcleo magnético, las tarjetas y cintas perforadas. Ninguna de ellas incorporaba transistores, que habían sido creados en 1947, lo cual pone en evidencia que la velocidad de adopción de los nuevos descubrimientos era sensiblemente menor que en la actualidad.

Clementina tenía 18 metros de largo, 5000 válvulas de vacío y una memoria total de 5 KB. de núcleo magnético. Se puso en marcha el 15 de mayo de 1961. Dos meses antes se había brindado una capacitación inicial de programación sobre el lenguaje Autocode al grupo que trabajaría con la Mercury II. Aquí vale destacar que trabajar con Clementina era muy distinto a trabajar con una computadora de la actualidad. La máquina funcionaba durante las 24 horas del día y se asignaban turnos para las tareas de compilación y ejecución de programas, que eran ingresados mediante una cinta de papel perforado y sus resultados iban a parar a una impresora o a otro conjunto de tarjetas perforadas. Lo curioso es que cuando la computadora calculaba, emitía unos sonidos que se asemejaban a "Clementina", una canción popular inglesa, y cariñosamente se la bautizó así (aunque luego también le hicieron modular algunos tangos).

La computadora fue operada principalmente por científicos y estudiantes del Instituto de Cálculo de Buenos Aires y, a pesar de su corta vida que culminó con el golpe de estado de 1966, Clementina sembró las semillas para el desarrollo informático de la Argentina y además se convirtió en catalizador para el inicio de todas las carreras de computación que se crearían en el país.

1963 - El cassette compacto de Philips

De todos los medios de almacenamiento que eran comunes en las Home Computers, el (hoy) famoso cassette ha sido sin dudas el más popular y económico, y fue el primer dispositivo donde la mayoría de los que comenzamos a usar computadoras en los años 80's podíamos grabar y cargar los programas. Si bien luego fue bastante desplazado por los diskettes (mucho más rápidos, eficientes, y con mayor capacidad) el cassette reinó durante la primera mitad de la década ochentosa. Pero repasemos algo de su rica historia.

El cassette, que en francés significa "cajita", es un soporte analógico que consiste en una carcasa plástica que contiene un par de pequeños carretes, uno de toma y otro de suministro, entre los cuales pasa una cinta magnética. En esa cinta están disponibles un par de pistas estereofónicas, una por cada cara. Cada cara se reproduce dependiendo del lado, A o B, en que se inserte el cassette en el reproductor. El Audio Compact Cassette fue introducido en el mercado europeo por Philips en 1963. Un año más tarde, en 1964, ingresó en EEUU. Aunque la idea original de Philips era que el cassette fuera utilizado como medio para el dictado, las mejoras en la calidad de sonido condujeron a que el cassette suplantara a otros sistemas de cartucho de cinta magnética de ese entonces en la mayoría de los usos domésticos y semiprofesionales, hasta que inclusive se incorporó a los receptores de radio portátiles, dando nacimiento al radiograbador.

Datassette

Con la llegada en 1977 de la línea PET de Commodore (que veremos en detalle más adelante), en el gabinete monolítico del modelo 2001 se incluía un teclado principal y otro numérico, un monitor monocromático de 9 pulgadas, y un reproductor de cassette integrado, al que Commodore llamó Datassette. Ese término luego se convirtió en sinónimo de unidades de cinta. Fue así como además de la grabación de audio, el cassette comenzó a utilizarse para almacenar datos digitales modulados de manera analógica y se convirtió en el medio de almacenamiento más popular entre las Home Computers, ya que tenía la ventaja de ser muy barato respecto a otros soportes informáticos de la época.

Un dato curioso, que tal vez algunos usuarios recuerden, era la transmisión radial de juegos y aplicaciones a mediados de los años 80's. En Argentina, por ejemplo, una conocida radio de Buenos Aires iniciaba la transmisión de los programas a las 6 de la mañana. Si teníamos a mano un radiograbador podíamos grabar la transmisión en un cassette de audio común, y luego cargar el programa en nuestro datassette.

1964 - Nace el lenguaje de programación BASIC

El BASIC (siglas de “Begginers All purpose Symbolic Instruction Code”) es un lenguaje de programación de alto nivel diseñado originalmente en 1964 por John George Kemeny y Thomas Eugene Kurtz en el Dartmouth College en New Hampshire, Estados Unidos, como un medio para facilitar la programación de computadoras a los estudiantes y profesores que no fueran del ámbito científico. Inventado y desarrollado con fines educativos y como una herramienta de enseñanza, el BASIC y todas sus variantes llegaron a estar ampliamente disponibles en las Home Computers de finales de los años 70's y durante toda la década de los 80's. Cada plataforma de computadora hogareña de 8 bits tenía su propia versión de BASIC. Veamos algunos ejemplos.

Atari compró el código fuente de una versión del Microsoft 8K BASIC para el 6502 con la intención de adaptarlo para su línea de Home Computers, pero los ingenieros de Atari se vieron ante un gran problema al intentar reducir el BASIC y hacerlo caber en los cartuchos Atari de 8K, entre otras cosas porque el código proporcionado por Microsoft carecía de documentación adecuada. Entonces tuvieron que pedir ayuda a la compañía Shepardson Microsystems (SMI) para que completara el BASIC dentro del límite de 8K. Con el tiempo hubo tres revisiones (A, B y C) del Atari BASIC. Sinclair, por su parte, creó el Sinclair BASIC y lo implementó en toda su línea de computadoras, desde la ZX80 hasta las diferentes versiones de la ZX Spectrum. En general, el Sinclair BASIC era una versión de BASIC clásico que utilizaba números de línea y no admitía programación estructurada.
Amstrad, en tanto, recurrió a la compañía británica Locomotive Software para la creación del Locomotive BASIC, el intérprete presente en toda la gama de computadoras CPC de Amstrad. Se trataba de una implementación del BASIC sencilla, pero potente para su época, que compitió, entre otros, con el BASIC de la Commodore 64, el cual no disponía de comandos dedicados para gráficos o sonido. Lo malo del Locomotive BASIC fue la ausencia de programación estructurada, algo común en casi todos los intérpretes BASIC de su tiempo.
Texas Instruments, que había desarrollado el TI-Basic para integrarlo en algunas de sus calculadoras gráficas programables, incorporó una versión adaptada en la ROM de sus computadoras, como es el caso de la TI-99/4A que poseía el TI-Basic y, a través de un cartucho, el TI Extended Basic.
Microsoft fue un gran contribuyente y responsable de muchas versiones de BASIC, además de las conocidas versiones de BASIC para MS-DOS y Windows. Desarrolló, entre otros, el Commodore Basic y el AmigaBASIC, presentes en toda la línea de Home Computers de Commodore y Amiga, el Applesoft BASIC creado inicialmente para la Apple II, y todas las variantes del MSX-BASIC incorporado en todas las máquinas de esa norma.

 

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Ultima actualización: AGOSTO de 2015
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