Los grandes genios

¿Bill Gate$?, ¿Steve Job$?

No. La computación hogareña fue posible gracias a mentes realmente creativas, grandes genios de la informática que hoy lucen olvidados e ignorados, pero que merecen el reconocimiento por su trabajo y visión de futuro. He aquí algunos de ellos.

Jay Miner (Atari - Amiga - Commodore)

Jay Miner, nacido el 31 de mayo de 1932, fue un diseñador de chips, conocido sobre todo por su trabajo en chips multimedia. Se licenció en Ingeniería Eléctrica en la Universidad de California Berkeley en 1959. Comenzó realizando diseños para el mundo médico, incluyendo un marcapasos por control remoto, pero pasó a trabajar en Atari a finales de los años 70's.

Una vez en Atari, Jay consiguió combinar toda una placa de componentes en un único chip, conocido como TIA. El TIA era el hardware de visualización de la consola de juegos Atari 2600, que llegaría a vender millones de unidades. Después de su trabajo en el chip TIA, continuó en el diseño de sus sucesores, que serían la base de la serie de computadoras hogareñas de 8 bits de Atari. Esos chips fueron el ANTIC y el CTIA.

A principios de los años 80's Jay, así como otros empleados de Atari, estaban hartos de la dirección de la empresa y se marcharon. En 1982 crearon un nuevo proyecto de chipset bajo una nueva compañía en Santa Clara, llamada Hi-Toro (posteriormente rebautizada como Amiga), donde tendrían la libertad creativa que buscaban y necesitaban. Allí crearon una nueva consola de videojuegos basada en el microprocesador Motorola 68000, llamada en código "Lorraine", que acabaría siendo convertida en una computadora completa. Para conseguir financiación para el proyecto "Lorraine", Amiga diseñó y vendió joysticks y cartuchos de juegos para consolas populares como la Atari 2600 y la ColecoVision, así como otros dispositivos de entrada exóticos como el joyboard, que era básicamente un joystick en forma de alfombra sobre el que se subía el jugador.

Sin embargo, los costos de desarrollo del proyecto fueron muy altos. Cuando Amiga se iba a quedar sin dinero, Commodore absorbió a toda la plantilla de Amiga y al proyecto "Lorraine", que se transformó en la Amiga 1000, la computadora que introdujo el concepto multimedia y multitarea en la informática. Jay trabajó en Commodore-Amiga durante varios años, en las instalaciones de Los Gatos, California, y posteriormente como consultor para Commodore hasta que la compañía presentó la quiebra en 1994. Casualmente, Miner murió debido a las complicaciones surgidas tras un fallo renal a los 62 años, el 20 de junio de 1994, dos meses después de la bancarrota de Commodore.

Jay es conocido como "el Padre de la Amiga" entre los usuarios de Amiga. Siempre iba con su perro "Mitchy" a todas partes. Mientras Miner trabajaba en Atari, "Mitchy" incluso tuvo su propia tarjeta de identificación, y la huella de su pata es visible en el interior de las primeras carcasas de la Amiga 1000, junto a las firmas de los ingenieros que trabajaron en el desarrollo.

Chuck Peddle (Motorola - Commodore)

Charles Ingerham "Chuck" Peddle es un ingeniero electrónico conocido sobre todo por ser el diseñador principal del microprocesador MOS 6502 de la empresa MOS Technology, la computadora MOS KIM-1 y su sucesora la Commodore PET. Nacido en 1937 en Maine, EEUU, trabajó en una estación de radio mientras estudiaba la preparatoria y tras eso se unió a la marina en 1955. Estudió en la Universidad de Maine y luego entró a General Electric trabajando en sistemas de tiempo compartido. El primer contacto de Chuck Peddle con los microprocesadores se produjo en 1973, cuando ingresó en la Motorola para trabajar en el proyecto de diseño del microprocesador 6800. Puesto que se trataba uno de los primeros microprocesadores que salía al mercado, Motorola pudo asignarle al 6800 un precio elevado. Peddle consideró que el producto había sido sobrevalorado excesivamente y dejó Motorola para integrarse a MOS Technology.

Se unió a esta relativamente pequeña compañía para trabajar en el proyecto de diseño de otro microprocesador, que en 1976 se convertiría en el MOS 6502, sin ninguna duda el microprocesador más exitoso de la primera década de la microinformática. No obstante, en aquel momento nadie comprendió que el producto en el cual estaban trabajando estaba llamado a convertirse en el baluarte de toda una industria y que contribuiría en gran medida al estallido de una revolución social como no se había visto desde hace dos siglos.

Una de las personas que comprendieron la trascendencia del microprocesador en general y el potencial del MOS Technology 6502 en particular, fue Jack Tramiel, presidente de la Commodore Business Machines. Hasta entonces Commodore se había dedicado a una gama de productos para oficina y calculadoras de bolsillo, con una aceptación discreta.

Commodore era el principal cliente de MOS Technology -que a pesar de su éxito se encontraba en problemas financieros-, a la que compraba regularmente grandes cantidades de chips especializados para calculadoras de cuatro funciones. Tramiel, a pesar de las dificultades que él mismo tenía para mantener a flote la empresa Commodore, tuvo suficiente fe en el 6502 como para conseguir de cualquier parte el capital necesario para adquirir MOS Technology. Simultáneamente con esta operación, contrató los servicios de Peddle, que era a la sazón ingeniero de desarrollo de microprocesadores.

Federico Faggin (Olivetti - Intel - Zilog)

Federico Faggin es un ingeniero eléctrico y físico italiano nacionalizado estadounidense. Nació en Vicenza, Italia, el 1 de diciembre de 1941 y es conocido por ser el diseñador del primer microprocesador comercial. Federico estudió en el Instituto Técnico Alessandro Rossi en Vicenza, Italia (AA en Electrónica) y se graduó con la calificación más alta. En 1960 fue a trabajar para Olivetti en el laboratorio de investigación y desarrollo en Borgolombardo (Milán, Italia) donde codiseñó y dirigió un equipo de cuatro técnicos que, con éxito, construyeron una computadora electrónica experimental con 4K de memoria magnética.

En 1965 dejó Olivetti para estudiar Física en la Universidad de Padua, Italia. Tras terminar, con sobresaliente cum laude, pasó a ser profesor asistente, enseñando laboratorios de electrónica los cursos más avanzados y continuando su investigación en flying-spot scanners, el tópico de su tesis. Luego, en 1967, desarrolló el primer proceso tecnológico MOS (Metal Óxido Semiconductor) y los dos primeros circuitos integrados comerciales para SGS’s.

En el año 1970 Faggin ingresa a trabajar a Intel, en EEUU. Durante el periodo 1970-1971, dirigió el diseño del primer microprocesador del mundo -el 4004 con CPU de 4 bits- y otros tres circuitos que lo acompañaban (4001,4002, 4003). Durante 1971-1972, dirigió un equipo que diseñó el primer microprocesador del mundo de 8 bits, el 8008. Inventó, diseñó la arquitectura, y supervisó el diseño del 8080, el primer microprocesador de 8 bits de alta funcionalidad, el cual tuvo un gran éxito. En 1973 Faggin se convirtió en el manager a cargo de toda la actividad de diseño de circuitos integrados MOS (con excepción de las RAMs dinámicas). Más de 25 circuitos comerciales integrados se desarrollaron bajo su liderazgo, incluyendo el 2102A, la primera RAM estática de alta velocidad, a 5V y con 1024 bits de resolución.

En 1974 funda la empresa ZILOG Inc.; concibió el microcontrolador Z8; inventó, diseñó la arquitectura y supervisó el desarrollo del microprocesador Z80 y su familia de periféricos inteligentes. Presentado en 1976, el Z80 se convirtió en el microprocesador de 8 bits de máyor éxito nunca producido, formando parte de gran parte de las primeras computadoras hogareñas. Faggin dirigió la compañía que durante muchos años marcó el ritmo de la tecnología de microprocesadores.

En 1986 funda Synaptics, Inc. en San José, California, EEUU, una compañía pública que se dedica al diseño, fabricación y venta de tecnologías innovativas relacionadas tanto con la human interface, como productos que usan redes neuronales y tecnologías de señal mixta. Synaptics creó en 1991 el primer circuito óptico integrado the reconocimiento de patrones. Algunos de sus productos más conocidos incluyen el TouchPad, que en la actualidad es usado como puntero en casi todas las computadoras portátiles, y el Touchscreen, un sensor capacitivo para pantallas LCD que en la actualidad se usa en teléfonos móviles inteligentes.

Sir Clive Sinclair

Nacido el 30 de julio de 1940, Sir Clive Sinclair es un reconocido inventor británico que en 1961 creó la compañía Sinclair Radionics Ltd. y lanzó al mercado el Macrovision, un televisor portátil. En 1967 Sinclair crea la primera calculadora electrónica de bolsillo, pero no es sino hasta el año 1980 en que deja Sinclair Radionics y funda Sinclair Research Ltd., lanzando la ZX80 (apodada "la computadora más pequeña y barata del mundo"). Dicho equipo disponía de 1 Kbyte de memoria RAM y un sistema operativo BASIC almacenado en una ROM de 4 Kbytes. El sistema de visualización, en blanco y negro y sin capacidades gráficas, ofrecía 32 columnas por 24 filas. Incorporaba un teclado sensible al tacto y conexiones para televisión y cassette, y estaba basado en el procesador Z80 a 1 MHz.

En 1981 Sinclair lanza la ZX81, una versión mejorada de la ZX80. El principal cambio fue la sustitución de los 12 chips estándar para lectura de teclado y generación de vídeo de la ZX80 por un único chip de diseño específico (Uncommited Logic Array o ULA), creado por Ferranti bajo pedido de Sinclair. Este cambio abarataba notablemente el costo del equipo y aumentaba su fiabilidad. Otros cambios importantes fueron el sistema BASIC con coma flotante (almacenado en una ROM de 8 Kbytes) y el modo "Fast", en el que el procesador trabajaba exclusivamente en el programa y no dedicaba parte de su tiempo a generar la imagen de pantalla.

En 1982 nace una leyenda: la ZX Spectrum, una computadora que supuso un éxito comercial sin precedentes. Era radicalmente distinta a los modelos anteriores, pues tenía mucha mayor capacidad de memoria (se vendía en dos versiones: con 16 y 48 Kbytes) y mayor velocidad (estaba basada en un procesaor Z80 pero a 3,5 MHz). En cuanto a gráficos, ofrecía una resolución gráfica de 256 por 192 pixels, un sistema BASIC mucho más avanzado (contenido en una ROM de 16Kbytes) y ciertas capacidades de color (bastante limitadas). Otra novedad frente a sus antecesoras fue la capacidad de emitir sonidos mediante un pequeño altavoz.

Luego, en 1984, Clive lanza la Sinclair QL basada en el procesador Motorola 68008. Se trataba de un equipo revolucionario para la época, pues era de 32 bits. El resultado no fue tan bueno como se esperaba por culpa del teclado, que no era mecánico, la inexistencia de puerto paralelo para impresoras y, sobre todo, el uso del ZX Microdrive como sistema de almacenamiento, en lugar de discos flexibles.

Para 1986 la grave crisis financiera que sufría su empresa llevó a Clive a venderla, junto con el nombre, a Amstrad, su más directo competidor. A finales de 1987, sin embargo, Clive Sinclair funda Cambridge Computers, una nueva empresa de computadoras que lanzó un único producto: la Cambridge Z88, una computadora portátil revolucionaria para la época. Estaba basada en un Z80 a 3,5 MHz y podía direccionar hasta 3,5 Mbytes de memoria RAM. Entre sus atractivas características estaban la ausencia de discos (utilizaba un disco RAM como sistema de almacenamiento, el cual se alimentaba de las baterías y mantenía su información hasta un año), su reducido tamaño (ligeramente más pequeño que un folio) y su gran autonomía (la configuración básica ofrecía 20 horas de funcionamiento ininterrumpido con cuatro pilas AA alcalinas normales). Su software integrado le daba las funciones de una PDA actual, junto con otras como procesador de texto y planilla de cálculo. Las ventas, sin embargo, no fueron muy buenas y la empresa quebró algunos años después.

Fuente: Wikipedia

Jack Tramiel

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Ultima actualización: AGOSTO de 2015
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