Conceptos básicos

Para mucha gente, acumular viejos trastos informáticos carece totalmente de sentido, o lo que es lo mismo, se trata de tener “porquerías que sólo sirven para juntar tierra”, a modo de chatarra que no tiene utilidad alguna.

Para todos aquellos a quienes la computación no les interesa, para los que se perdieron la llegada de la informática a los hogares en los años 80’s, y también para los que nacieron con una PC bajo el brazo en una era como la actual, donde las computadoras son apenas un electrodoméstico más, seguramente les resultará muy difícil entender los motivos por los cuales existen grupos de personas dedicadas desinteresadamente a coleccionar y revivir máquinas de hace 30 años o más.

Para poder explicar este fenómeno, casi inexplicable, debemos primero repasar algunos conceptos básicos y luego recorrer brevemente algunos capítulos de la historia de la computación hogareña, su significado y la magnitud de su importancia, para entender también cómo cambió el mundo tecnológico que hoy conocemos.

¿Qué es la retrocomputación?

Por retrocomputación se entiende todas las actividades relacionadas con las viejas computadoras y consolas de videojuegos, desde mediados de los años 70’s hasta principios de los 90’s, un período de aproximadamente 20 años, anteriores al triunfo de la PC compatible como computadora de uso masivo.

Algunas de esas actividades son:
Preservación: tanto de máquinas como de manuales, documentos de servicio técnico, software, periféricos e incluso libros y revistas.
Desarrollo de Hardware y Software: creación de ampliaciones para las máquinas existentes, desarrollo y evolución de las plataformas, creación de nuevos sistemas operativos, utilidades, juegos y aplicaciones.
Emulación: desarrollo de emuladores de una plataforma sobre otra, tanto de computadoras como de consolas.
Divulgación: publicación de libros y obras multimedia, mantenimiento de sitios Web y blogs dedicados a una o varias plataformas.
Documentación: creación de FAQs, documentos y libros sobre las características de una plataforma o equipo, conversión a formatos actuales de viejos documentos, corrigiéndolos y ampliándolos.
Exposición: muestra al público de equipos (apagados o en funcionamiento) en museos y exposiciones temporales en centros culturales, escuelas y eventos.
Coleccionismo: con diferentes facetas: hardware y software, cartuchos de juegos, equipos de una marca o nacionalidad, etc.
Asociacionismo: creación de clubes de usuarios, sociedades sin fines de lucro para gestionar eventos o museos para que se tenga en cuenta la retrocomputación en las leyes y actividades culturales. Estas actividades no son mutuamente excluyentes, ni son practicadas por todos. Los hay quienes reniegan de alguna faceta (como la emulación) pero en general las actividades de uno complementan a las de otro.

¿Qué es una Home Computer?

Para aquellos que no vivieron la época dorada de la computación, las computadoras hogareñas (HC, Home Computer, por sus siglas en inglés), llamadas así en contraposición a las computadoras personales o PC, integraban el teclado y la CPU en un solo módulo. Como dispositivos externos (llamados periféricos) podían conectarse disketteras, datassettes, monitores, impresoras, etc. Fueron populares en todo el mundo por sus juegos, su bajo costo y sus singulares prestaciones. Su concepto de fabricación era amplio para la época ya que, mientras las grandes PC sólo eran usadas por grandes compañías con gran necesidad de procesamiento de datos, las Home Computers eran máquinas para el hogar y la familia que podían utilizarse para jugar, estudiar y trabajar en igual medida.

Las HC son parte de la segunda generación de computadoras, que entraron en el mercado con el nacimiento del Altair 8800, y que se extiende desde mediados de la década de 1970 hasta principios de la década de 1990. Esto engloba a todas las computadoras de 8 bits, principalmente aquellas con microprocesadores como el Zilog Z80 o el MOS 6502, y a la primera ola de equipos con microprocesadores de 16 bits (principalmente el Motorola 68000). Se suele excluir de este grupo a los equipos compatibles con la IBM PC.

Aunque el término “microcomputadora” se refiere a aquellas máquinas que poseen un microprocesador integrado, a las HC se las denomina también microcomputadoras por su pequeño tamaño y grandes prestaciones. En cierta manera, guardando cierta similaridad con las nuevas formas animales aparecidas en el periodo cámbrico, una gran cantidad de máquinas de todas las clases, incluyendo rarezas como la Jupiter Ace que se programaba en lenguaje Forth, aparecían y desaparecían del mercado en los años 80’s.

Algunas computadoras permanecieron vigentes durante mucho tiempo, otras evolucionaron tratando de mantener la compatibilidad (existen, por ejemplo, tarjetas de emulación de Apple II para las primeras Mac). Sin embargo, al final de la década de los 80’s la mayoría fueron eliminadas por la computadora personal compatible con IBM (la hoy famosa PC), una revolución que había comenzado en 1981 con la aparición de la primer computadora personal de IBM, la 5150.

¿Qué son los periféricos?

Como vimos, las Home Computers integran el teclado y la CPU en un solo módulo, una misma carcasa. Técnicamente hablando, un periférico es un dispositivo de hardware auxiliar e independiente que se agrega a la computadora para obtener nuevas funcionalidades o salvar limitaciones originales. El teclado, por lo tanto, es un periférico más, pero en el caso de las HC no era considerado como tal por estar integrado en la carcasa. Simplemente el conjunto (teclado + CPU) era, en definitiva, la máquina.

Existen diversos tipos de periféricos: de entrada, de salida, de almacenamiento y de conexión. Las Home Computers incorporaban en la carcasa una serie de conectores y puertos donde era posible conectar diferentes periféricos como, por ejemplo, impresoras, monitores, disketteras, datassettes, módems y joysticks.

En el mismo puerto de conexión para joysticks era posible conectar un mouse, aunque en esa época no eran para nada habituales. En general, los joysticks eran las palancas de mando que se utilizaban para jugar y controlar sistemas operativos con interfaz gráfica como el TOS (de Atari) o el GEOS (de Commodore).

Una configuración básica típica de una Home Computer incluía, además de la máquina misma, un monitor o televisor y una diskettera o datassette para almacenar y cargar el software.
Además de esa configuración básica, los joysticks eran tremendamente populares ya que las HC era usadas en gran medida para jugar. Eran muy pocos los usuarios poseedores de una impresora, un mouse, un disco rígido o un módem.

¿Qué es un emulador?

Un emulador es un programa (software) que se encarga de hacer funcionar sobre una plataforma (hardware) los programas creados para otra plataforma. Similar a una máquina virtual que funciona como intérprete o traductor, y se ubica como capa entre la plataforma emulada y el sistema que lo soporta, que en general hoy por hoy suele ser una PC.

La emulación es un proceso complejo que en ocasiones requiere de una PC potente para lograr que el emulador funcione de manera aceptable, esto también depende mucho de la plataforma que se intente reproducir, ya que los requerimientos de hardware de un emulador dependen en gran medida no sólo de la potencia de la plataforma que se pretende emular, sino también de cuan bien esté programado el emulador en cuestión. La calidad de la programación no depende sólo del talento de quienes emprenden este tipo de proyectos sin mayor aliciente que su propia pasión. Además, es crucial el grado de documentación que se consiga sobre el funcionamiento interno de la plataforma a emular. Muchas veces, mediante un largo proceso de ingeniería inversa con prueba y error logran ir armando la base de su trabajo.

En lo que respecta a la emulación, las aguas están divididas. Por un lado, están quienes afirman que la emulación es lo mejor que existe para revivir épocas pasadas, sobre todo para aquellos que nunca tuvieron (o siempre quisieron tener) tal o cual máquina. Por otro lado, están los que dicen que la emulación no es para nada lo mismo que la máquina real, que no tiene mucho sentido y que es buena sólo cuando funciona.

Lo cierto es que con el poder de procesamiento que hoy en día tienen las actuales PC's, utilizar un emulador para revivir el espíritu de las máquinas de 8 y 16 bits no es una tarea para nada difícil o imposible. En mi opinión personal, creo que (desde luego) la experiencia de usar una máquina real no se compara en absoluto con utilizar un emulador en una PC, pero muchas veces el emulador nos da la posibilidad increíble de poder usar, aunque sea de manera emulada, aquellas computadoras que siempre quisimos y por una cosa u otra jamás pudimos tener. Nos sirven para aprender y para enseñar, para recordar y para volver a jugar aquellos juegos que nos acompañaron durante nuestra niñez o adolescencia.

¿Qué es el lenguaje BASIC?

Todas las Home Computers de 8 bits tenían en ROM un intérprete BASIC. Al comprar y desembalar la computadora, nos encontrábamos con una guía rápida de instalación y conexión, y luego un manual (generalmente de muchas páginas) con el juego de instrucciones y comandos del BASIC. Era un manual para aprender a programar, más cómo cargar y grabar los programas en cassette o diskette, aunque era común que las disketteras y datassettes tuvieran sus propios manuales de operación.

Una vez instalada, conectada y encendida la computadora, no quedaba otra opción que leer con tiempo y paciencia el manual del BASIC. Esa tarea, ineludible, era la única manera de saber qué hacer a continuación. Aprender BASIC significaba aprender a usar la computadora. Así de fácil. La pantalla de inicio, a través de la palabra "READY" y el cursor titilando continuamente nos invitaba a comenzar a ingresar las primeras líneas de programa, un comando, una instrucción o simplemente una operación matemática. El detalle era que no teníamos ni la más mínima idea de cómo hacer eso. La aventura de la informática había comenzado.

El BASIC (siglas de “Begginers All purpose Symbolic Instruction Code”) es un lenguaje de programación de alto nivel diseñado originalmente en 1964 por John George Kemeny y Thomas Eugene Kurtz en el Dartmouth College en New Hampshire, Estados Unidos, como un medio para facilitar la programación de computadoras a los estudiantes y profesores que no fueran del ámbito científico. Inventado y desarrollado con fines educativos y como una herramienta de enseñanza, el BASIC y todas sus variantes llegaron a estar ampliamente disponibles en las Home Computers de finales de los años 70's y durante toda la década de los 80's. Cada plataforma de computadora hogareña de 8 bits tenía su propia versión de BASIC. Veamos algunos ejemplos.

Atari compró el código fuente de una versión del Microsoft 8K BASIC para el 6502 con la intención de adaptarlo para su línea de Home Computers, pero los ingenieros de Atari se vieron ante un gran problema al intentar reducir el BASIC y hacerlo caber en los cartuchos Atari de 8K, entre otras cosas porque el código proporcionado por Microsoft carecía de documentación adecuada. Entonces tuvieron que pedir ayuda a la compañía Shepardson Microsystems (SMI) para que completara el BASIC dentro del límite de 8K. Con el tiempo hubo tres revisiones (A, B y C) del Atari BASIC. Sinclair, por su parte, creó el Sinclair BASIC y lo implementó en toda su línea de computadoras, desde la ZX80 hasta las diferentes versiones de la ZX Spectrum. En general, el Sinclair BASIC era una versión de BASIC clásico que utilizaba números de línea y no admitía programación estructurada.
Amstrad, en tanto, recurrió a la compañía británica Locomotive Software para la creación del Locomotive BASIC, el intérprete presente en toda la gama de computadoras CPC de Amstrad. Se trataba de una implementación del BASIC sencilla, pero potente para su época, que compitió, entre otros, con el BASIC de la Commodore 64, el cual no disponía de comandos dedicados para gráficos o sonido. Lo malo del Locomotive BASIC fue la ausencia de programación estructurada, algo común en casi todos los intérpretes BASIC de su tiempo.
Texas Instruments, que había desarrollado el TI-Basic para integrarlo en algunas de sus calculadoras gráficas programables, incorporó una versión adaptada en la ROM de sus computadoras, como es el caso de la TI-99/4A que poseía el TI-Basic y, a través de un cartucho, el TI Extended Basic.
Microsoft fue un gran contribuyente y responsable de muchas versiones de BASIC, además de las conocidas versiones de BASIC para MS-DOS y Windows. Desarrolló, entre otros, el Commodore Basic y el AmigaBASIC, presentes en toda la línea de Home Computers de Commodore y Amiga, el Applesoft BASIC creado inicialmente para la Apple II, y todas las variantes del MSX-BASIC incorporado en todas las máquinas de esa norma.

Todos quienes nos iniciamos en el camino de la computación en los años 80's hemos escrito y programado en BASIC. Aún tengo presente los primeros juegos que programé en mi Commodore 16 allá por 1987, utilizando un sin fin de sentencias IF, THEN, ELSE porque la C-16 no poseía manejo de Sprites, como era el caso de la C-64. Esos juegos, grabados en cassette, deben estar perdidos en alguna caja...

 

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Ultima actualización: AGOSTO de 2015
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